Airbus Defence and Space

Cinco años en Marte, diez años terrestres

Mars Express

Hace diez años, en junio de 2003, se lanzó la primera misión europea a Marte: la sonda Mars Express, cuyo contratista principal fue Airbus Defence and Space. Llegó a su órbita alrededor del Planeta Rojo cerca de siete meses después, tras recorrer 400 millones de kilómetros por el espacio. Desde entonces ha estado operando en torno a Marte durante cinco años marcianos (un año marciano equivale a 687 días terrestres).

Diez años de la sonda Mars Express de Airbus Defence and SpaceLa misión ha enviado una plétora de datos y se ha ampliado mucho más allá de la duración nominal de misión que se había previsto en un principio. Una parte considerable de éstos provienen de la cámara estereoscópica de alta resolución (HRSC) de la sonda, diseñada y construida en las dependencias de Airbus Defence and Space por encargo del Centro Aeroespacial Alemán (DLR). Las imágenes de esta cámara representan un 40% del volumen de información transmitida desde Marte. Hasta ahora ha cartografiado aproximadamente el 90% de la superficie del planeta, dos tercios en una resolución especialmente alta, de apenas unos metros por píxel.

La precisión y abundancia de detalle permite que los científicos deduzcan cómo se formaron cada uno de los paisajes: mediante actividades volcánicas, impactos de meteoritos, viento o incluso por la acción del agua. Y es que congelada o líquida, el agua ha ido dejando huellas en Marte.

Imágenes tomadas por la cámara estereoscópica de alta resolución de la sonda Mars Express

Mars Express HRSC (© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Un doble impacto con dos cráteres superpuestos, Sigli y Shambe, cuyas cuencas están atravesadas por extensas grietas en todas las direcciones. La zona interesa enormemente a los científicos, ya que muestra importantes indicios de antiguos lagos y ríos.

(© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Mars Express HRSC (© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Parte de la región polar septentrional de Marte durante el solsticio de verano. El solsticio es el día más largo del año y marca el comienzo del verano en el hemisferio norte del planeta. Se observa cómo ha desaparecido todo el hielo de dióxido de carbono y solo queda un luminoso casquete de agua helada (que aparece aquí como áreas de color blanco brillante).

(© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Mars Express HRSC (© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Un cráter alargado creado por un impacto situado en el hemisferio sur del Planeta Rojo. Situado justo al sur de la cuenca de Huygens, el cráter podría haber sido labrado por una ristra de proyectiles que golpearan el planeta a un ángulo muy superficial. La depresión que cuenta con unos 78 kilómetros de longitud, se abre desde poco menos de diez kilómetros en un extremo hasta 25 kilómetros de anchura en el otro, y alcanza una profundidad de dos kilómetros.

(© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Mars Express HRSC (© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Kasei Valles y Sacra Fossae, espectaculares vistas del caótico terreno del área. La imagen tiene una resolución en el terreno de unos 21 m/píxel y cubre 225 x 95 kilómetros (21.375 kilómetros cuadrados), un área aproximadamente la mitad del tamaño de los Países Bajos.

(© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Mars Express HRSC (© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

Esta imagen arroja una nueva luz sobre la apariencia de Marte. Los datos e imágenes obtenidos por el ingenio espacial sugieren que varios “depósitos de colores claros”, una de las características menos comprendidas de Marte, se formaron cuando grandes cantidades de aguas subterráneas afloraron repentinamente a la superficie. Los científicos proponen la idea de que el agua subterránea desempeñara un papel mayor en la conformación de la superficie marciana del que se pensó en un principio, y puede que albergara formas primitivas de vida cuando el planeta comenzó a secarse.

(© ESA/DLR/FU Berlin (G. Neukum))

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