Airbus Defence and Space

A veinte mil leguas sobre el mar

El Automated Transfer Vehicle (Vehículo Automático de Transferencia) no sólo es una nave de reavituallamiento, una suerte de “camión espacial” y una de las principales aportaciones de Europa a la Estación Espacial Internacional, sino que también podría ser la base para vuelos espaciales tripulados por parte de Europa.

El 3 de abril de 2008, “Jules Verne”, el primer Vehículo Automático de Transferencia (ATV), se colocó en posición final antes de la maniobra de atraque con la Estación Espacial Internacional (ISS). El ingenio se aproximó a la estación a una velocidad de 28.000 km/h y mediante GPS y dispositivos de guiado láser, “acertó” satisfactoriamente su “diana” de atraque, de sólo 60 centímetros de diámetro. La maniobra se completó a las 16.52 CEST y los miembros de la tripulación de la ISS pudieron entrar en el ATV sin tener que utilizar trajes presurizados y comenzar a descargar las 4,6 toneladas de suministros, entre los que había 1.150 kilogramos de carga seca, 856 kilogramos de combustible para el módulo de servicio ruso Zvezda, 270 kilogramos de agua potable y 21 kilogramos de oxígeno.

ATV en maniobra de atraque, © NASA 2008


Jules Verne permaneció acoplado a la ISS a lo largo de un período de seis meses, período durante el cual utilizó sus motores en un par de ocasiones para corregir la órbita de la ISS, se lo vació de los suministros y se lo llenó con 2,5 toneladas de materiales de desecho. El 5 de septiembre de 2008, el ATV se separó de la ISS y se desplazó hasta una órbita de “aparcamiento” en torno a la Tierra. Permaneció allí hasta el 29 de septiembre, cuando se lo hizo abandonar ésta, se encaminó a la atmósfera terrestre y se desintegró durante una reentrada atmosférica controlada sobre el Océano Pacífico.

 

ATV “Johannes Kepler”

Mientras que la primera misión ATV se iba destruyendo en la atmósfera de la Tierra ya estaban bien avanzados los preparativos para ATV 2, que desde entonces ha sido bautizado en homenaje al astrónomo y matemático alemán Johannes Kepler.

Kepler, en Turín, © Thales Alenia Space.

“Johannes Kepler” se está montando en este momento en Bremen, Alemania. Hace poco se envió por aire de Turín a Bremen el Integrated Cargo Carrier (ICC) —que albergará la carga seca y de fluidos durante el vuelo espacial— para proceder a su integración con los otros dos módulos principales: El Compartimiento de Propulsión Equipado (EPB) y el Compartimiento de Aviónica Equipado (EAB). Una vez las tres piezas estén juntas el “Johannes Kepler” será sometido a la comprobación final de subsistemas antes de ser enviado a Kourou, Guayana Francesa, de donde será lanzado en dirección a la ISS a bordo de un cohete Ariane 5 ES en febrero de 2011.

El futuro

La lanzadera espacial estadounidense Space Shuttle será retirada del servicio en algún momento de 2011, lo que dejará a los socios de la ISS sin la posibilidad de devolver a la Tierra cargas y equipo acondicionados. Para cubrir esta laguna, la Agencia Espacial Europea está examinando la posibilidad de construir una nave de carga que pudiera traer carga y/o seres humanos de vuelta a la Tierra. Se han llevado a cabo investigaciones y estudios sobre la cuestión durante más de una década. En 1998, ESA lanzó un prototipo de demostración de reentrada atmosférica (Atmospheric Re-entry Demonstrator, ARD), que volvió satisfactoriamente a la Tierra a sólo 4,8 kilómetros de su punto de blanco, lo cual proporcionó a Europa su primera experiencia completa de reentrada atmosférica controlada.

ARD tras su regreso, © ESA

 

La próxima fase será el Advanced Re-Entry Vehicle (ARV)* que causó un enorme entusiasmo este año durante su presentación en el Salón de Le Bourget en París. Basado en el diseño ATV, hará posible traer de vuelta a la Tierra carga de la ISS, y utiliza tecnología de escudo térmico de un tipo similar a la usada en el ARD para hacer que vuelva con seguridad. Si los planes reciben la aprobación de los Gobiernos europeos, es posible que el primer ARV pueda ser lanzado en 2016-2017, con el fin último de, a la larga, lanzar vuelos espaciales tripulados europeos a la ISS.

Impresión artística del ARV, © ESA


La ESA ofrece un vídeo sobre el ARV, que se puede descargar aquí:
www.esa.int/esa-mmg/mmg.pl?b=b&keyword=arv&single=y&start=2&size=b


Enlaces externos:

“Jules Verne” ATV@ ESA: www.esa.int/SPECIALS/ATV/index.html

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