Airbus Defence and Space

Acoplarse a la Estación Espacial Internacional no tiene pinta de ser tan difícil. Sin embargo, se trata de hacer encajar a un ritmo de escasos centímetros por minuto unos vehículos espaciales que se mueven a velocidades de 27.000 km/h, a 400 kilómetros por encima de la superficie terrestre.

Shuttle, HTV, Soyuz, ATV. Una de las características de la Estación Espacial Europea es que puede albergar naves de abastecimiento de distinta tecnología. El Shuttle, por ejemplo, no se acopla a la estación del mismo modo que el Soyuz o el HTV japonés.

En realidad existen tres técnicas distintas de acoplamiento con la estación, y según su construcción las naves pueden acercarse a ella de forma automática, semiautomática o íntegramente manual. ¿Por qué? Sencillamente porque, por razones históricas, los países que se embarcaron en la aventura espacial se decantaron por explorar una u otra tecnología.

Ya en los años 1970, por ejemplo, los rusos optaron por herramientas informáticas. El ensamblado de la estación Mir se ideó ya con arreglo a dicha elección. Con el ATV, los europeos también muestran su predilección por el procedimiento de aproximación automática. Por su parte, los estadounidenses prefieren llevar hasta sus últimas consecuencias una operativa propia de la aviación,  ya que en el Shuttle es el piloto quien está al mando y dirige las operaciones de aproximación. Los japoneses optan por el "berthing", a caballo entre ambas tecnologías:  el vehículo es capaz de acercarse a la estación hasta quedar al alcance de un brazo robótico manejado por un astronauta y que lleva a término el acoplamiento.

A día de hoy, las diferentes técnicas de acoplamiento permiten a algunos transbordadores acceder a puertos de mayor o menor tamaño, lo cual dista de ser desdeñable cuando hablamos de guiar piezas de grande tamaño. Sin embargo, cuando la vida de la estación toque a su fin y ya no haya astronautas a bordo, sólo un vehículo totalmente automático será capaz de desorbitarla.

Estación Espacial InternacionalISS