Airbus Defence and Space

ATV2, preparándose para ir al espacio

ATV2 está siendo ahora sometido a las comprobaciones finales antes de su lanzamiento desde Kourou a la ISS a bordo del Ariane 5, en febrero de 2011.

Logotipo del ATV2 Johannes Kepler

El Vehículo Automatizado de Transferencia ATV es el ingenio espacial de carga más complejo que se haya diseñado y construido en Europa. Con su masa de 20 toneladas, tan grande como un autobús londinense de dos pisos y una envergadura de 22 metros, a pesar de su tamaño es tan preciso que mientras se desplaza a 28.000 kilómetros por hora puede atracar en la Estación Espacial Internacional ISS con un margen de precisión de 1,7 centímetros, y lo hace de forma totalmente autónoma. El segundo ATV, nombrado en honor al astrónomo y matemático del siglo XVI Johannes Kepler, dejó Airbus Defence and Space Bremen en mayo de este año.

ATV, del desarrollo a la producción

Tras el satisfactorio vuelo del ATV1 Jules Verne, ya está en marcha la construcción del ATV en modalidad de producción, con el fin último de lograr un calendario de construcción más breve. "Junto a nuestro cliente, ESA, hemos analizado exhaustivamente las lecciones aprendidas de la primera misión ATV, de enorme éxito, y las tuvimos en cuenta para ATV2", dice el Director de Programa de ATV, Olivier de la Bourdonnaye. Airbus Defence and Space está a cargo tanto del desarrollo como de la producción del ATV por encargo de la Agencia Espacial Europea (ESA). El contrato abarca asimismo los preparativos de misión así como el apoyo a las operaciones. En total ESA ha encargado cinco ATV, con una cadencia de entrega de uno cada doce meses. El ATV3, que ha recibido el nombre del físico italiano Edoardo Amaldi ya está siendo integrado en la sala blanca de Bremen y en Toulouse están sometiendo a pruebas de vacío térmico su módulo de aviónica (EAB). Sin embargo, Olivier está convencido de que el ATV5 no va a ser el punto final de esta historia: "Ya hemos presentado una propuesta de contrato para el ATV6 y el ATV7, lo que hizo posible a ESA decidir la ampliación de la explotación de la ISS hasta 2020".

Cualificación de sistema del ATV y espacio de carga más prácticoEn mayo de 2010 Johannes Kepler abandonó Airbus Defence and Space Bremen sobre un camión góndola en dirección al puerto de Bremen, desde donde se envió a Kourou a bordo del MS Toucan.

Dada la extraordinaria precisión del primer ATV, no se exigirá al Johannes Kepler que pase por prueba de demostración alguna. Se ha cualificado la totalidad del sistema ATV: Jules Verne ha demostrado que las funciones de control de vuelo del ATV son perfectamente seguras y fiables. La tolerancia de fallos del enlace de comunicaciones entre el ATV y el Centro de Control de Toulouse cuenta con hasta doble redundancia, lo que proporciona un intercambio eficaz de datos y seguimiento del vuelo sin solución de continuidad. Por tal motivo ATV2 completará una fase de vuelo libre más breve antes de acercarse a la ISS, lo que hará posible que llegue a la Estación Espacial Internacional más rápidamente. "Los equipos de integración de Bremen, Les Mureaux y Kourou hicieron una labor fantástica", dice Olivier. "El ingenio se entregó en el plazo previsto y de acuerdo con los requisitos del cliente".

Ante todo el ATV es un vehículo de transporte, y se han mejorado los armarios de carga del ATV2, haciéndolos todavía más ligeros. Además, se ha aumentado el espacio utilizable en cada anaquel en un 25%. Optimizando el uso del espacio disponible se pueden llevar ahora más sacas de transporte de carga (CTB) por cada armario. También se ha mejorado la instalación de la carga de última hora de manera más conveniente para el cliente, de modo que se pueda estibar carga seca en el ATV poco antes del lanzamiento. "Optimizar la capacidad de carga es una de nuestras principales prioridades, pues principalmente el ATV se usa para dar suministro a la ISS. Otras características, como la cita espacial y atraque automático a la ISS, junto con la innovadora tecnología que llevan asociadas, hacen del ATV el ingenio espacial de carga más sofisticado que se haya construido en Europa hasta la fecha", dice Wolfgang Paetsch, Director de Implementación del Programa ATV en Airbus Defence and Space Bremen.

Pruebas finales y abastecimiento del combustible del ATV en KourouAsí se cargan en el ATV las sacas de transporte de carga aprovechando óptimamente el espacio disponible.

En el puerto espacial de Kourou ha terminado el montaje final del módulo de servicios, de la Contenedor de Carga Integrado (ICC, que lleva toda la carga útil de reabastecimiento y ocupa el 60% del volumen del ATV), de los paneles solares y del Módulo Distanciador de Separación (SDM) que actúa de interfaz entre el ATV y Ariane. En este momento Johannes Kepler se ve sometido a otras minuciosas comprobaciones antes de introducir en él la carga, el combustible y de colocarle el carenado de carga útil del Ariane 5 ES, la variante adaptada especialmente para llevar el ATV.

Es innegable que el éxito de las misiones de este calibre se debe a la sobresaliente labor de los ingenieros de Airbus Defence and Space. "Vamos totalmente de acuerdo con el calendario. Todos los equipos han de verdad hecho un trabajo excelente, y se han completado satisfactoriamente todas las pruebas de las funciones clave", dice Wolfgang. "Ahora nos estamos dedicando cada vez más a abastecer el ATV de los diversos propelentes. Los equipos de Airbus Defence and Space, junto a nuestros socios, están todos ellos trabajando a toda máquina en el período previo al lanzamiento", prosigue este ingeniero de Airbus Defence and Space. "Todos esperamos con ansia el lanzamiento del ATV2 Johannes Kepler en febrero de 2011 y el del ATV3 Edoardo Amaldi al año siguiente", dice Olivier. A nosotros lo único que nos queda es desearle al Kepler una misión de éxito a la ISS.

Acoplamiento definitivo del ingenio ATV y el ICC a principios de noviembre en el puerto espacial europeo de Kourou.

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