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Noticias del ATV-4

Albert lleva a cabo su misión con éxito

Después de la satisfactoria maniobra de atraque de hace unos dos meses, es ahora cuando el penúltimo y cuarto ATV, ‘Albert Einstein’, está propiamente llevando a cabo el cometido para el que fue diseñado. El ATV ha ido suministrando a la Estación Espacial Internacional (EEI) una carga útil con un peso total de siete toneladas. Durante su misión, de una duración total de cinco meses, se lo va a ir descargando gradualmente al tiempo que se lo llena con todo aquello que ya no es necesario a bordo de la EEI.

Además del suministro de aprovisionamientos, entre las tareas del ATV se encuentra llevar a cabo maniobras de elevación de órbita, para compensar el efecto de frenado de la atmósfera que cada día hace descender hasta un centenar de metros a la EEI. Y en el caso de que la Estación se vea amenazada por un impacto con basura espacial el ATV puede llevar a cabo la necesaria maniobra de evasión. También se encarga del control de posición de la EEI durante la aproximación de otros vehículos espaciales. El pasado sábado, 31 de agosto de 2013, tuvo lugar la segunda de cinco maniobras de elevación orbital que se llevan a cabo mediante la propulsión del ‘Albert Einstein’. Las siguientes están previstas para el 13 de septiembre y el 2 y el 25 de octubre. De todos los vehículos espaciales que han visitado la Estación hasta ahora, el ATV-4 es el que cuenta con la mayor potencia de empuje para la maniobra de elevación orbital de la EEI.

El ATV-4 camino de su cita espacial

El ATV-4 camino de su cita espacial

El 1 de agosto ‘Albert Einstein’ reabasteció el módulo funcional y de carga ‘Zarya’ con 860 kilogramos de combustible. El proceso completo de repostaje de la ISS duró aproximadamente una hora y media. Además, gracias al ATV-4 la tripulación de la EEI podrá de nuevo respirar con alivio... pues hasta finales de agosto se transfirió a la Estación Espacial un total de 100 kilogramos de oxígeno.

Entre el 15 y el 23 de agosto reinó un silencio absoluto en el Centro de Control de ATV de Toulouse. La razón fue que los astronautas rusos efectuaron dos salidas extravehiculares. Los “paseos espaciales” exigen las más estrictas medidas de seguridad. Todos los trabajos de a bordo han de reducirse a la mínima expresión de modo que la tripulación al completo pueda poner toda su atención en la misión extravehicular. Por el mismo motivo se cierran de antemano las escotillas entre la EEI y el ATV.

Hasta el 26 de agosto, además, se trasladaron del ATV-4 a la EEI todas las provisiones de agua, para a continuación llenar esos mismos depósitos con fluidos residuales.

Por añadidura a todas las tareas específicas de una misión del ATV, este vehículo de transporte de abastecimientos se utiliza como un módulo plenamente habitable de la EEI, ofreciendo a la tripulación 45 metros cúbicos adicionales para su vida y trabajo cotidianos.

Tras unos cinco meses, ‘Albert Einstein’ desatracará de la EEI, repleto entonces de varias toneladas de desechos, agua, residuos sólidos y equipo ya no necesario. Su periplo terminará a finales de octubre de 2013, con una reentrada controlada en la atmósfera terrestre, donde se incinerará. Para entonces el ATV habrá dejado tras de sí aproximadamente 4.000 millones de kilómetros.

La nave espacial de transporte, integrada y probada en las dependencias de Airbus Defence and Space en Bremen

La nave espacial de transporte, integrada y probada en las dependencias de Airbus Defence and Space en Bremen

‘Georges Lemaître’ en el banco de pruebas

En la primavera de 2014, el último ATV –que recibe el nombre del astrofísico belga Georges Lemaître– reemprenderá las tareas que en este momento lleva a cabo ATV-4. En este momento, ‘Georges Lemaître’ se encuentra en el centro de Airbus Defence and Space de Bremen para sus últimos preparativos. Una vez concluidos, el ATV-5 podrá comenzar su viaje al centro espacial europeo de Kourou, en la Guayana Francesa. Entre estos últimos pasos se cuenta la SVT (Prueba de Validación de Sistema); el 3 de septiembre, se efectuó la primera de las dos pruebas de validación de sistema del ATV-5, que tuvo lugar en Bremen; la segunda SVT se hará en Kourou.

Durante este ensayo se estableció una conexión entre el Centro de Control de ATV (ATV-CC) en Toulouse y el ATV-5, que se encontraba en un banco de pruebas de las dependencias de Airbus Defence and Space en Bremen. El equipo comprobó las comunicaciones a y desde el ATV, controló la transmisión interna de datos entre los diversos sistemas y se aseguró del funcionamiento de los sistemas de seguridad.

Se está trabajando en el próximo ATV

Se está trabajando en el próximo ATV

La conexión de comunicaciones se efectuó a través de los satélites de seguimiento y retransmisión de datos TDRS (Tracking and Data Relay Satellites) de NASA, que envían los datos a la estación terrena de satélites de White Sands, en Nuevo México (EE.UU.), así como del satélite de telecomunicaciones Artemis de ESA, que transmite los datos a la estación terrena de satélites de Redu, en Bélgica. A continuación ambas estaciones terrenas envían los datos directamente al equipo de ATV de Toulouse. Para facilitar las comunicaciones vía satélite entre Bremen y el ATV-CC en el tejado de la nave de integración de Bremen se han instalado sendas antenas parabólicas, una orientada al TDRS y la otra a Artemis.

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