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GOMOS observa las estrellas para crear perfiles de ozono

Medir las tendencias a largo plazo de la concentración de ozono y otros gases traza

A pesar de que su denominación se centra en su faceta de instrumento de un satélite de observación de la Tierra para investigaciones sobre nuestro planeta, GOMOS (Monitorización Global del Ozono Mediante Ocultación Estelar) se dedica ante todo a observar las estrellas. Lo que a primera vista parece una contradicción es precisamente el método de “ocultación estelar” que –por vez primera en la historia– GOMOS utiliza para vigilar e investigar la capa de ozono que cubre el mundo.

El corazón de GOMOS (OMC)

Dado que además de su propiedad de actuar como escudo protector ante los dañinos rayos ultravioleta del Sol el ozono también influye en la estructura de la temperatura de la atmósfera, es necesario hacer mediciones cuidadosas (y efectuadas a lo largo de un extenso período) de la distribución de este gas por todo el globo.

Con ayuda de GOMOS, la aportación al satélite Envisat construida y desarrollada en Francia, pueden medirse e identificarse incluso cambios aparentemente insignificantes en la concentración de ozono y otros gases de la atmósfera. Tales datos aportan indicios de importancia de cara a nuestra comprensión de sus procesos químicos.

GOMOS

Para la medición y observación de los valores de ozono GOMOS emplea el método de “ocultación estelar”. En éste se orienta el instrumento a una estrella elegida previamente y se mantiene enfocado hacia ella hasta que desaparece en el horizonte de la atmósfera terrestre. Durante este proceso se registra ininterrumpidamente la radiación de la estrella en los entornos ultravioleta, visible e infrarrojo cercanos. Cuanto más se desvanece la estrella en la atmósfera es que más se ve absorbida su radiación por los gases presentes en ésta. Gracias al espectro de absorción registrado con este método se pueden deducir las concentraciones de los gases de la atmósfera.

Al analizar unas 400 ocultaciones estelares diarias, los resultados de GOMOS hallan importantes posibilidades de aplicación en las áreas de investigación del ozono y de la atmósfera. Los datos de medición facilitados por GOMOS se utilizan, por ejemplo, para elaborar modelos sobre la distribución del ozono a largo plazo y de esta forma aportar respuestas a la pregunta de cómo se desarrollará nuestra atmósfera en los años y decenios venideros. Por ejemplo, en el año 2004 y en el 2011 GOMOS observó un gran aumento de la concentración de dióxido de nitrógeno a una altitud de 65 kilómetros. Vigilar la concentración de óxido de nitrógeno tiene una particular importancia porque este gas puede descomponer el ozono. A lo largo de los dos meses siguientes, GOMOS observó cómo aquella capa descendía a los 45 kilómetros de altitud y efectivamente destruía el ozono, con lo que obtuvimos una pieza más del rompecabezas que presenta este gas.

 

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