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Gracias a Herschel podemos echar una mirada al pasado

Entrevista con el profesor Matt Griffin, de la Universidad de Cardiff (Reino Unido), que dirige el equipo a cargo de SPIRE, el Receptor Espectral y Fotométrico de Imágenes, uno de los tres instrumentos a bordo del Observatorio Espacial Herschel, el mayor telescopio lanzado al espacio hasta la fecha.

SPIRE y los otros dos instrumentos, HIFI y PACS, son capaces de captar imágenes sin precedentes de las dos galaxias más alejadas, gracias al espejo de carburo de silicio y aluminio de Herschel, que recoge 20 veces más luz que ningún otro telescopio espacial anterior a él.

“Para un astrónomo experimental”, dice del espejo el profesor Griffin, “es un asombroso logro técnico; y para cualquiera a quien le gusten las formas y la simetría, es un objeto exquisito”. Herschel envió la primera imagen de su misión de cuatro años de duración en septiembre de 2009, una vista fascinante de la M51, la “Galaxia Remolino”, tomada por una cámara PACS. El profesor Griffin habló con nosotros acerca del desarrollo del telescopio y de sus esperanzas sobre lo que pueda lograr durante su misión, que se prevé dure cuatro años.


¿Desempeñaron algún papel en el diseño del espejo los científicos que, como usted, van a recibir datos de Herschel?

En las primeras fases, yo y otros varios científicos participantes en Herschel estuvimos muy estrechamente involucrados en especificar los requisitos que tenía que cumplir el telescopio. También seguimos muy de cerca su diseño y manufactura, y se tuvieron en cuenta nuestros consejos sobre cómo se debería probar. Este interés en el desarrollo del telescopio desde el principio hasta su conclusión demuestra lo importante que fue para el éxito del proyecto.

 

¿Qué tal han funcionado el espejo y el telescopio desde su lanzamiento?

Los primeros resultados de Herschel están mostrando que el espejo funciona a la perfección y que entrega a los instrumentos un haz de radiación procedente de la fuente astronómica que coincide exactamente con lo que se había previsto y que los instrumentos han sido diseñados para aceptar. El resultado es un sistema que está maravillosamente enfocado y que permite las más sensibles observaciones que cabría esperar.


SPIRE contiene un fotómetro y un espectrómetro, ambos para captación de imágenes. ¿En qué se diferencian lo que capturan estos instrumentos?

El fotómetro ha sido diseñado para hacer imágenes en tres longitudes de onda submilimétricas diferentes, lo cual es análogo a tomar fotografías en diferentes colores de la luz visible. Tales imágenes nos ayudarán con la física de las zonas del espacio en que se están formando las estrellas, al revelar propiedades tales como temperatura, masa y liberación de energía, y las propiedades del polvo del cual, a la larga, se forman los planetas.

El espectrómetro estudiará el otro material — gas — del que se forman las estrellas, al dividir la luz submilimétrica entrante y analizarla para buscar las “huellas” de ciertos átomos y moléculas.

 

¿Ha acabado ya el período de calibración de SPIRE?

Aún no, todavía estamos en la fase de “verificación de rendimiento”. Hasta ahora los resultados son extremadamente prometedores: tanto el instrumento como el telescopio funcionan como se esperaba o mejor. Ya somos capaces de efectuar observaciones científicas con el fotómetro, y el espectrómetro pronto estará listo.

¿Está usted satisfecho con las primeras imágenes que ha recibido de Herschel?

Las primeras imágenes y espectros que hemos captado hasta ahora están causando una gran emoción entre los astrónomos. Si bien no hemos acabado aún de configurar el instrumento, los resultados muestran que Herschel será capaz de cumplir con las prometedoras metas científicas que de él se esperan.


¿Hay alguna galaxia, estrella, planeta o fenómeno que usted busca capturar?

Uno de los objetivos clave de Herschel es estudiar la formación de estrellas en nuestra propia galaxia, para enterarnos, por ejemplo, de cómo se formaron en el pasado los sistemas solares como el nuestro, mediante el estudio del mismo proceso que está en marcha en la nuestra. Otro es estudiar el modo en que galaxias enteras como la nuestra se formaron y crecieron en el pasado: la formación de galaxias es, por supuesto, formación de estrellas en una escala enorme. Al observar estas muy lejanas galaxias con Herschel, podemos mirar al pasado para ver cómo llegaron a ser las galaxias que ahora llenan el universo

 

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