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La primera misión de Spacelab: D-1

El 30 de octubre de 1985, a las 17.00 UTC, despegaba la lanzadera espacial Challenger desde el Centro Espacial Kennedy de la NASA, en Cabo Cañaveral, Florida (EEUU) para la primera misión alemana de Spacelab, "D-1". A una altitud de 324 kilómetros el laboratorio espacial giraba en torno a la Tierra por oncenocentésima vez en una órbita inclinada 57º con respecto al ecuador. Durante esta misión de investigación, que tuvo lugar bajo dirección alemana, se llevó a cabo investigación en condiciones de ausencia de gravedad en el Spacelab, que fuera desarrollado y construido por Airbus Defence and Space en Bremen. El aterrizaje tuvo lugar tras siete días, el 6 de noviembre de 1985, a las 17.44.51 UTC en la base aérea de Edwards, en el desierto de Mojave, California / EE.UU.

A bordo del la lanzadera se encontraba el más numeroso equipo que haya volado nunca con Spacelab, las ocho personas de la tripulación D-1: el comandante Henry "Hank" Warren Hartsfield y el piloto Steven Ray Nagel, así como los especialistas en misión Guion Steward Bluford Jr., James Frederick Buchli y Bonnie Jeanne Dunbar (todos ellos estadounidenses y de NASA) además de Reinhard Alfred Furrer, Ernst Willi Messerschmid (ambos alemanes y del DFLVR) y Wubbo Johannes Ockels (ESA, holandés).

 

La Misión D-1 fue la primera de dos misiones Spacelab que tuvieron lugar bajo mando y responsabilidad alemanes, lo cual abarcaba la planificación, preparativos y ejecución de la misión así como la evaluación de los hallazgos científicos y tecnológicos. La responsabilidad de D-1 estuvo a cargo de la Institución de Investigación y Pruebas Aeroespaciales de Alemania (DFVLR, antecesora del DLR) y del Ministerio Federal de Investigación y Tecnología (BMFT) del mismo país.

 

La misión D-1 se financió con fondos del BMFT, de la DFVLR, y con aportaciones de ESA y de la agencia espacial francesa CNES. La dirección de proyecto de D-1 estuvo a cargo de la DFVLR. Las principales tareas que se llevaron a cabo fueron:

 

  • Desarrollo y fabricación de componentes de carga útil y experimentos;
  • integración y verificación analíticas y físicas de la carga útil, inclusive el software de misión y aparatos específicos para ésta;
  • operación de la carga útil, preparativos y ejecución durante la misión;
  • selección y formación de la tripulación;
  • procesado, consolidación y evaluación de los datos de la misión, así como la comisión entre el centro de control terreno y la tripulación de vuelo;
  • coordinación de los servicios que iba a prestar NASA.

 

Para la asesoría científica se formó una dirección de proyecto independiente de la dirección de D-1. Estaba estructurada por disciplinas y se encargó de la fijación de objetivos científicos de la misión de investigación D-1.

 

Varias universidades alemanas y de otros países de Europa, institutos de investigación y empresas del sector industrial, así como ESA y NASA desarrollaron experimentos que debían obtener datos científicos y técnicos en diversos aspectos de la investigación en ingravidez. En total volaron en la D-1 76 experimentos, de los cuales Alemania estaba representada con 44. En conjunto sólo tres experimentos no pudieron completarse satisfactoriamente (o sólo parcialmente) por razones técnicas. Por el contrario, otros aparatos de experimentación sobrepasaron las expectativas y aportaron más datos que los que se esperaban como resultado.

 

Entre otras cosas, durante la misión D-1 en Spacelab se cultivaron cristales, se fundieron metales y combinaron aleaciones, se estudiaron procesos de difusión y transición de fase, se plantaron brotes vegetales, y se investigó en los procesos de orientación de personas y plantas en ingravidez, a salvo de la influencia de la atracción terrestre.

 

De la misión D-1 se obtuvieron numerosos conocimientos, instrumentos y métodos que están presentes en nuestra vida cotidiana, como por ejemplo la telemedicina, el tratamiento del glaucoma y nuevos productos y procesos de producción en el área de ciencia de los materiales.

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