Airbus Defence and Space

Mars Express, construido por Airbus Defence and Space, escuchará …

… a un aterrizaje de la NASA en Marte

El próximo día 6 de agosto, la sonda Mars Science Laboratory de la NASA realizará una espectacular maniobra para posar al rover Curiosity sobre la superficie de Marte.

La sonda Mars Express, construida por Airbus Defence and Space para la Agencia Espacial Europa (ESA), en órbita a Marte desde el año 2003, monitorizará el progreso de la misión, grabando los datos del vuelo hasta que sus ruedas se posen sobre la superficie marciana.

La misión Mars Science Laboratory (MSL) está diseñada para llevar al rover de exploración planetaria más grande de la historia a la superficie del planeta rojo. El aterrizaje de Curiosity en el cráter Gale, a primeras horas de la mañana del 6 de agosto, marcará el comienzo de un ambicioso programa de exploración, durante el que estudiará el clima, la geología y la habitabilidad de Marte, al tiempo que recoge datos para preparar una futura misión tripulada al planeta rojo.

El cráter Gale, Marte

El área de aterrizaje marciana de Curiosity, el cráter Gale © NASA/JPL-Caltech/ESA/DLR-FU Berlin MSSS 

Cuando la nave entre en contacto con la atmósfera marciana, a una velocidad de casi 21.000 km/h, comenzarán ‘siete minutos trepidantes’, durante los que el sofisticado sistema de reentrada, descenso y aterrizaje deberá frenar a la nave hasta una velocidad inferior a 3,6 km/h, con el fin de garantizar un aterrizaje suave.

Una flota internacional de satélites pendiente de su aterrizaje

Durante su descenso, MSL enviará datos a los dos satélites de la NASA en Marte –Mars Odyssey y Mars Reconnaissance Orbiter– que grabarán la información y la reenviarán a la Tierra.

A petición de la NASA, la sonda europea Mars Express también escuchará las señales de MSL durante estos siete minutos, registrando datos que podrían resultar de vital importancia si algo no saliese según lo previsto.

“Comenzamos a ajustar nuestra órbita hace varios meses, con el fin de garantizar que Mars Express tenga la fase correcta y una buena visibilidad de la trayectoria prevista para el descenso de MSL”, explica Michel Denis, Responsable de las Operaciones de la sonda Mars Express.

Los especialistas del ESOC, el Centro de Operaciones Espaciales de la ESA en Darmstadt, Alemania, han diseñado un nuevo modo de apuntamiento para que el Sistema de Comunicaciones con el Módulo de Aterrizaje, instalado a bordo de Mars Express, escuche la señal de MSL.

Este sistema fue diseñado para que la sonda europea se comunicase con el módulo Beagle 2, desgraciadamente perdido, que descendió sobre Marte en el año 2003.

Mars Express también monitorizó el descenso de la misión Phoenix de la NASA en el año 2008; compartimos nuestras redes de espacio profundo de forma habitual

Mars Express grabará y retransmitirá las señales de la NASA

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El descenso de Curiosity: Mars Express monitorizará el progreso de la misión © NASA/ESA 

A las 05:10 UT (las 07:10 hora de Europa occidental continental) del 6 de agosto Mars Express realizará una maniobra para empezar a escuchar la señal de MSL. Si todo sale según lo previsto, Odyssey retransmitirá la señal de confirmación del aterrizaje a las 05:31. Mars Express grabará todas las señales emitidas por MSL entre las 05:10 y las 05:38 (todas las horas son UT, y pueden variar).

A continuación Mars Express girará de nuevo para apuntar su antena hacia la Tierra y comenzará a enviar los datos de MSL al ESOC, a través de la Antena de Espacio Profundo de 35 metros de diámetro que la ESA tiene en Nueva Norcia, Australia.

Se espera que los datos estén recibidos a las 06:40 UT, y acto seguido se retransmitirán a la NASA para su análisis.

[Fuente: ESA]

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La misión de Mars Express 

El 25 de diciembre de 2003, tras una travesía de seis meses y 400 millones de kilómetros de recorrido, la primera misión europea a Marte, la sonda Mars Express de la Agencia Espacial Europa (ESA), construida por Airbus Defence and Space, ejecutó a la perfección la maniobra para entrar en órbita alrededor de Marte: un momento de enorme importancia para Europa en su primer intento de visitar otro planeta.

La misión principal de Mars Express consiste en buscar indicios de vida pasada o presente sobre el planeta rojo, rastreando huellas de agua en el subsuelo, superficie y atmósfera: no existe forma de vida conocida actualmente que pueda existir sin agua.

El conjunto de siete instrumentos que lleva a bordo el Mars Express permite a los científicos analizar la composición de la atmósfera y la circulación global del planeta. Proporciona, además, informaciones acerca de la composición mineral de su superficie y de la estructura del subsuelo hasta una profundidad de varios kilómetros. 

Primera fotografía de Marte tomada por Mars Express

Primera fotografía de Marte tomada por la Cámara Estereoscópica de Alta Resolución (HRSC) a bordo del vehículo orbital Mars Express, el 14 de enero de 2004, mostrando el equivalente marciano del Cañón de Colorado: el Valles Marineris. © ESA/DLR/FU Berlin – G. Neukum

La duración nominal de la misión del Mars Express era de, al menos, un año marciano, es decir, 687 días terrestres. Se ha aprobado una ampliación de misión que extenderá las operaciones hasta el 31 de diciembre de 2014, sujeta a una revisión en 2012.

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