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Después de MetOp

Cómo se garantizará el suministro constante de datos meteorológicos de calidad durante las décadas venideras

Los tres satélites del sistema MetOp se van a lanzar de forma secuencial, a intervalos de cinco-seis años, de forma que cada uno de ellos pase el testigo a su siguiente “hermano” para una vigilancia de unos cinco años, con un solapamiento de funcionamiento en tándem de seis meses de duración entre satélites consecutivos (es decir, entre MetOp-A y MetOp-B y entre MetOp B y MetOp C).

MetOp-A, lanzado en 2006

El primero que se lanzó, MetOp-A, fue puesto en órbita a finales de 2006, y desde entonces ha estado prestando un servicio que ha superado las expectativas. Ahora le toca el turno a MetOp-B y el último del trío, MetOp-C, tiene previsto su lanzamiento en 2017. De modo que este sistema, un componente fundamental del pronóstico del tiempo a ambos lados del Atlántico, estará operativo hasta al menos 2018-2020. ¿Y qué va a pasar después de entonces?

Airbus Defence and Space ya está allanando la senda para los sucesores de la serie de satélites MetOp que se encargarán de la continuidad operativa del sistema espacial meteorológico europeo y garantizarán el suministro continuo de datos de elevada calidad: MetOp Segunda Generación (MetOp-SG).

A principios de 2011, Airbus Defence and Space fue elegida por la Agencia Espacial Europea (ESA) como líder de un consorcio europeo para llevar a cabo un estudio de 24 meses de duración sobre MetOp-SG. Recibe la denominación técnica de estudio de Fase A/B1, y abarca todos los elementos de la misión espacial que va a desarrollar ESA. El principal objetivo es alcanzar un alto nivel de madurez en el diseño y definición al tiempo que se optima el coste para ofrecer un programa operativo asequible para la organización europea de satélites meteorológicos, Eumetsat, que, en lo que respecta al sistema actual MetOp, es quien se encarga de las operaciones.

Simultáneamente, la compañía también está dirigiendo las fases de estudio de tres instrumentos clave que irán a bordo de los satélites MetOp-SG.

ESA/AOES Medialab

El espectrómetro de captación de imágenes UV-visibles-cercanas a infrarrojo (UVNS) para Sentinel 5 se encuentra en fase de desarrollo por parte de ESA en tanto que parte del programa europeo GMES (Seguimiento del Medio Ambiente y la Seguridad a escala mundial); Airbus Defence and Space también está desarrollando una versión de este instrumento que cubrirá el hueco hasta entonces y volará en el satélite Sentinel-5 Precursor, cuyo contratista principal también es Airbus Defence and Space

IASI de Nueva Generación es una Sonda de Infrarrojos que está desarrollando la agencia espacial francesa (CNES) y que se suministrará a ESA como la aportación nacional en el programa MetOp-SG. Airbus Defence and Space ha dirigido estudios de fase.

Airbus Defence and Space ha sido seleccionada asimismo por el organismo alemán de investigación aeroespacial, DLR, para dirigir el desarrollo del captador de imágenes Metimage, que también se entregará a ESA como contribución nacional a MetOp-SG.

Además de las actividades de segmento espacial, Airbus Defence and Space está dirigiendo estudios avanzados por cuenta de Eumetsat en lo que se refiere al segmento terreno de MetOp-SG.

En junio de 2012, Eumetsat aprobó el Programa Preparatorio para MetOp-SG; se invitará a los estados miembros de ESA a financiar el programa de desarrollo durante la Conferencia Ministerial de noviembre de este año.

ESA y Eumetsat han escogido para MetOp-SG una arquitectura de dos satélites: MetOp-SG A y B, que volarán en la misma órbita sincronizada con el sol. A diferencia del presente sistema MetOp de satélites idénticos funcionando por relevos, la segunda generación prevé una pareja de satélites distintos, cada uno de los cuales portará un conjunto de instrumentos diferente pero complementario. Éste compondrá una combinación de instrumentos que ofrezca continuidad de datos, con mejor rendimiento y nuevos instrumentos para satisfacer las demandas en constante evolución de la comunidad de meteorólogos:

  • sonda de microondas (MWS)
  • medidor de dispersión (SCA)
  • captador de imágenes de microondas (MWI)
  • captador de imágenes de nubes de hielo (ICI)
  • instrumento de ocultación de señal radio (RO)
  • captador de imágenes multivisión, multicanal, multipolarización (3MI)

Juntos, estos paquetes de sensores ofrecerán una amplia gama de capacidades de monitorización de variables tales como temperatura atmosférica, ozono, vapor de agua, gases traza, aerosoles, presencia de hielo en las nubes, velocidad del viento sobre el océano, vegetación, manto nival, precipitación y color del océano.

En conjunto, el nuevo concepto de sistema de MetOp-SG cuenta con seis satélites; el lanzamiento del primero está previsto para 2020. La vida útil total del sistema es de 21 años, en los que cada satélite está diseñado para superar una vida útil de ocho años y medio.

Con independencia del tiempo que haga, Airbus Defence and Space mantiene su mirada en el horizonte.

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