Airbus Defence and Space

Plataforma Polar de Envisat

Poniéndose a la altura de un desafío absolutamente monumental

La plataforma del satélite Envisat, conocida técnicamente como Plataforma Polar y construida por Airbus Defence and Space en el Reino Unido, se deriva del diseño del bus del satélite Spot 4, que también fue responsabilidad de Airbus Defence and Space. Pero es mucho, mucho más grande.

Las medidas de Spot 4 son 2 x 2 x 5,6 metros, mientras que las dimensiones del “extragrande” Envisat son 10 x 4 x 4 metros. Y estamos hablando de la apretada configuración plegada para su lanzamiento: totalmente desplegado para llevar a cabo su misión en órbita alcanza las fabulosas cifras de 25 x 10 x 7 metros. Sus paneles solares, una vez extendidos, son del tamaño de una pista de tenis (70 m2).

El componente de carga útil también es de una escala mucho más ambiciosa que cualquier otro ingenio que hubiera volado antes. Los 10 instrumentos para el estudio de la Tierra, a través de una multitud de disciplinas y parámetros científicos distintos en tierra, mar y aire, pesan un total de 2,2 toneladas. Algunos de ellos, como el Radar Avanzado de Apertura Sintética, con su antena de 725 kilogramos y 1,3 x 10 m debían obviamente ir montados en el exterior del satélite, mientras que otros están albergados en el compartimiento interno de equipos. Y luego están todos los otros elementos, como el equipo de comunicaciones y gestión de datos, necesarios para mantener el satélite funcionando adecuadamente, y para los cuales hubo que encontrar un receptáculo apropiado.

El factor de mayor importancia en la configuración general del satélite fue, por tanto, la necesidad de aprovechar al máximo el área de montaje de instrumentos de la carga útil y satisfacer todos los requisitos de “visión” de los instrumentos, al mismo tiempo que se mantenían dentro de los límites físicos impuestos por el carenado y las interfaces de conexión del lanzador Ariane 5.

El diseño del satélite fue especialmente complejo. Tenía que poseer la robustez necesaria para mantener en su sitio unos instrumentos de sensibilidad extrema y al tiempo ser lo suficientemente ligero como para poder lanzarlo. Un compromiso que en circunstancias favorables ya supone todo un reto (y que casi impide las posibilidades de transporte en la Tierra, que en este caso se solventaron dividiendo en dos la estructura del satélite –suministrada por Airbus Defence and Space España– para su transporte a la base de lanzamiento de Kourou).

Manipulando el monstruo

El enorme tamaño (y masa) de la plataforma Envisat, sumado a su delicadísima naturaleza, plantearon un quebradero de cabeza logístico bastante serio. Muchas de las estructuras existentes para manipular satélites y equipos, simplemente no eran adecuadas para esta revolucionaria empresa Hubo que diseñar nuevas versiones específicamente que lo soportaran, capaces de levantarlo, bajarlo, girarlo, permitiendo acceder a él con seguridad pero con infinita suavidad. El bastidor de manipulación, que se ve en la imagen recolocando el satélite en posición horizontal para obtener acceso a los equipos, es un ejemplo de estos mecanismos construidos especialmente para Envisat.

Los problemas de manejo de Envisat no se limitaban simplemente a moverlo de un lado a otro o a acceder a él, sino que se extendían también a los ensayos. El simulador solar de ESA en el Centro Europeo de Tecnología Espacial (ESTEC) en los Países Bajos, es una gigantesca cámara de vacío utilizada para acoger satélites con las antenas desplegadas, pero como muestra la imagen, con Envisat quedó bastante justo…

El diseño elegido también tenía que garantizar que las fuerzas generadas por el cohete durante el lanzamiento, sobre todo las vibraciones, no se iban a amplificar en ninguna parte de la estructura y sacudir los delicados instrumentos montados hasta hacerlos añicos. Demostrarlo exigió que se construyeran las instalaciones de ensayos de ESTEC teniendo en cuenta la gigantesca estructura de Envisat: se precisaron plataformas vibratorias capaces de soportar cargas de 10 toneladas y cámaras acústicas en las que cupiera la altura de la estructura.

 

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