Airbus Defence and Space

Un pico inusual

Un interferómetro detecta un terremoto por casualidad

El domingo 11 de febrero se estaba sometiendo a un ensayo de rendimiento un interferómetro heterodino ultrapreciso en el Laboratorio de Tecnologías Capacitadoras (LET) de Airbus Defence and Space en Friedrichshafen cuando se produjo un pico inusual en la escala de medida. El pico era mucho mayor que el ruido de fondo del instrumento y tuvo lugar a las 23.45. En ese preciso momento se registraba en Zurich (Suiza) un temblor de tierra de magnitud 4,2 en la escala Richter.

El interferómetro heterodino de Airbus Defence and Space consiste en varios elementos ópticos

El hipocentro del pequeño terremoto tuvo lugar 30 kilómetros por debajo de la superficie terrestre y las ondas de choque viajaron 85 kilómetros hasta llegar a Friedrichshafen. El instrumento estaba sostenido sobre una plataforma óptica flotante, pero el muy bajo nivel de ruido del interferómetro hizo que detectara con toda claridad las vibraciones. “Se trata de la primera vez que el instrumento ha registrado un acontecimiento externo localizable”, dice Martin Gohlke, que llevó a cabo la medición.

Este interferómetro es un instrumento en fase de diseño y pruebas para la futura misión LISA, cuyo objetivo es la detección de ondas gravitatorias. Einstein predijo la existencia de las ondas gravitatorias, unas minúsculas distorsiones en el espacio-tiempo cuya escala típica equivale aproximadamente al diámetro de un átomo de hidrógeno (40 picómetros) en una distancia de cinco millones de kilómetros (es decir, unas diez veces la distancia entre la Tierra y la Luna), pero el hecho de que sea una variación tan pequeña implica que hasta la fecha no se ha observado directamente onda gravitatoria alguna.

Impresión artística de LISA Pathfinder (© ESA)

Impresión artística de LISA Pathfinder (© ESA)

Los interferómetros utilizan un conjunto de espejos y filtros dicroicos (divisores de haces), en el cual un único láser genera dos haces. Se puede registrar cualquier movimiento de un obstáculo en la trayectoria de uno de los haces al recombinar ambos haces y medir la diferencia de fase.

LISA (Antena Espacial de Interferómetro Láser) es uno de los tres “grandes” conceptos de misión en este momento en proceso de selección en el programa Cosmic Vision de ESA. Los elementos fundamentales de las innovadoras tecnologías precisas para llevar a cabo LISA van a ser demostrados en una misión precursora, LISA Pathfinder, cuyo contratista principal es Airbus Defence and Space y que ahora se encuentra en su fase de pruebas.

El Laboratorio de Tecnologías Capacitadoras fue fundado en Airbus Defence and Space Friedrichshafen en 2007 con el objetivo de llevar a cabo investigación y desarrollo de tecnologías innovadoras de crucial importancia para el éxito de futuras misiones y sistemas espaciales. De sus operaciones se encarga el equipo de Observación de la Tierra, Navegación e Investigación Científica de Airbus Defence and Space (Programas Científicos) en estrecha colaboración con la Universidad de Ciencias Aplicadas de Constanza (Alemania). Entre las competencias clave que ha consolidado en los últimos años se encuentran, en particular, know-how y experiencia práctica en instrumentos y sistemas cuanto-metrológicos para su aplicación en contextos espaciales.

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