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Un mosaico a escala planetaria

Imágenes precisas y hermosas, de aparente simplicidad, y que cubran grandes extensiones de territorio

Aparte de los datos brutos de las imágenes captadas por satélite y de los múltiples niveles de procesado e interpretación a los que se los somete, existe un mercado para imágenes precisas y hermosas, de aparente simplicidad, y que cubran grandes extensiones de territorio. El servicio SPOTMaps de Airbus Defence and Space da respuesta a esta demanda.

 La Tierra, vista por SPOTMaps: una cobertura de más de cien países, es decir, 95 millones de km2, que no deja de crecer con cada mes que pasa.
La Tierra, vista por SPOTMaps: una cobertura de más de cien países, es decir, 95 millones de km², que no deja de crecer con cada mes que pasa. © Airbus Defence and Space

 

Un cuarto de siglo después de la entrada en servicio del primer satélite SPOT, las imágenes captadas por satélites se han vuelto omnipresentes en nuestra vida cotidiana a través de servicios como Google Earth, de las imágenes por ordenador utilizadas en cualquier telediario o incluso de los fondos de mapas de carreteras, tanto si se trata de los impresos en papel como de los datos digitales integrados en los receptores de GPS.

Los satélites SPOT han sido uno de los principales impulsores de esta revolución. La primera generación de estos ingenios ya contaba con una resolución inicial de diez metros, combinada con una gran anchura de barrido que permitía abarcar extensos territorios con un alto nivel de detalle. Para constatar la relevancia de los satélites SPOT basta con recordar la utilización exhaustiva que se hizo de sus imágenes en las pantallas de televisión del mundo entero cuando ocurrió el accidente de Chernobyl, en 1986, o la primera Guerra del Golfo, en 1991.

Desde su puesta en órbita en 2002, el satélite SPOT 5 ha posibilitado la adquisición de escenas que abarcan 3.600 km² –un área equivalente a casi la mitad de la Comunidad de Madrid– con una resolución de 2,5 metros. Cuatro años después, los éxitos ya eran obvios, como la firma de un contrato con Google para el suministro de mosaicos de imágenes SPOT destinados a aplicaciones de visualización geográfica Google Earth y Google Maps. Para elaborar tales mosaicos, Spot Image trabajó en aquel entonces con Infoterra, que se beneficiaba de su cadena de producción Pixel FactoryTM para la elaboración de datos geográficos digitales.

Impresión artística de SPOT 5, que fue desarrollado y fabricado por Airbus Defence and Space. Desde 2002 posibilita la adquisición de escenas que abarcan 3.600 km2 con una resolución de 2,5 metros. (© Airbus Defence and Space/ D. Apikian) Este primer gran contrato evidenció que existía una gran demanda en el mercado para este tipo de cobertura de imágenes a gran escala y homogéneas, una realidad que fue determinante para el desarrollo de SPOTMaps. El lanzamiento comercial del producto llegó al año siguiente y, en la actualidad, la división GEO-Information de Airbus Defence and Space es quien gestiona su desarrollo y las actividades de marketing. La división GEO-Information agrupa las anteriormente citadas Spot Image e Infoterra, hoy día, subsidiarias de Airbus Defence and Space.
Impresión artística de SPOT 5, que fue desarrollado y fabricado por Airbus Defence and Space. Desde 2002 posibilita la adquisición de escenas que abarcan 3.600 km² con una resolución de 2,5 metros. (© Airbus Defence and Space/ D. Apikian)

 

“Al principio, la demanda se orientó principalmente a las coberturas de países en su totalidad, para permitir la planificación a gran escala”, explica Laurent Pradère, responsable técnico del programa SPOTMaps. “Ahora, estas imágenes también pueden servir de base a las labores de censo en aquellos países que carecen de este tipo de información”.

Cuatro meses para la producción de un mosaico

Para elaborar estos mosaicos se programan las imágenes según criterios específicos del producto SPOTMaps, que minimiza no solo las zonas saturadas, sino también la presencia de brumas y nubes. A continuación, se someten a correcciones geométricas con el fin de disminuir las deformaciones causadas por el relieve y los ángulos de las tomas, y se monta en mosaicos.

 Cobertura SPOTMaps de Australia que abarca la totalidad de esta isla-continente (superficie: 7.686.850 km2). (© CNES 2010; Distribución: Airbus Defence and Space / Spot Image)
Cobertura SPOTMaps de Australia que abarca la totalidad de esta isla-continente (superficie: 7.686.850 km²). (© CNES 2010; Distribución: Airbus Defence and Space Services / Spot Image)

 

En aquellas zonas en las que las imágenes se superponen se definen líneas de corte optimizadas –generalmente a lo largo de cursos de agua, de campos, de carreteras u otras formaciones o construcciones bien marcadas– con el fin de volverlas imperceptibles al ojo humano.

Por último, se aplica un estudio colorimétrico para garantizar que se obtenga una homogeneidad de colores en la totalidad del mosaico –debido a que las imágenes pueden haber sido captadas en estaciones distintas y que entre las diversas tomas hayan podido aparecer cambios en el suelo– y aportar al conjunto tonos de acuerdo con la realidad de los paisajes en tierra.

“Nuestro objetivo es crear una imagen hermosa de una gran extensión, en la cual la gente pueda reconocer su entorno”.

Imagen SPOTMaps: fragmento de la costa australiana, Culburra Beach. (© CNES 2010; Distribución: Airbus Defence and Space / Spot Image

Imagen SPOTMaps: fragmento de la costa australiana, Culburra Beach. (© CNES 2010; Distribución: Airbus Defence and Space / Spot Image

 

La belleza, sin embargo, no lo es todo. Para poder satisfacer las necesidades de los usuarios profesionales, la imagen tiene que ser a la vez precisa y con una calidad geométrica excelente, lo cual no es, exactamente, tarea fácil. Estos mosaicos se producen en bloques de 300.000 a 900.000 km² (de 150 a 800 imágenes, que abarcan un territorio bastante más amplio que el de Francia) con una resolución de 2,5 metros y con los píxeles localizados con una precisión de entre 10 y 15 metros. Gracias a la precisión de orbitografía que aporta el sistema Doris y el preciso ajuste de orientación de sus instrumentos, las imágenes captadas por SPOT 5 están geolocalizadas con un margen de 25 metros. Para duplicar tal capacidad es necesario compensar la posición del haz mediante un modelo digital preciso del terreno, lo que se hace con el producto Référence 3D, desarrollado conjuntamente por Airbus Defence and Space GEO-information Services e IGN Espace.

 Cada bloque de SPOTMaps (de entre 300.000 y 900.000 km², es decir, entre 150 y 800 imágenes) precisa de cuatro meses de trabajo de varios operadores especializados en áreas tan diversas como la cartografía, la fotogrametría, los sistemas de información geográfica y la interpretación de los datos recogidos por los satélites SPOT. © Airbus Defence and Space

Cada bloque de SPOTMaps (de entre 300.000 y 900.000 km², es decir, entre 150 y 800 imágenes) precisa de cuatro meses de trabajo de varios operadores especializados en áreas tan diversas como la cartografía, la fotogrametría, los sistemas de información geográfica y la interpretación de los datos recogidos por los satélites SPOT. © Airbus Defence and Space

 

Es la altísima precisión radiométrica de los instrumentos SPOT la que permite un retoque colorimétrico tan notable. Esto es algo que los equipos de SPOTMaps han experimentado en primera persona, ya que, para ciertos pedidos específicos han tenido que encajar las imágenes SPOT con las provenientes de otros sensores, a veces incluso de mayor resolución, y han constatado que el color de estos últimos no estaba a su altura.

Al final, cada bloque requiere cuatro meses de trabajo con varios operadores que aportan sus competencias en cartografía, fotogrametría, sistemas de información geográfica (GIS) y toda la competencia adquirida por los equipos a lo largo de estos dos últimos decenios para transformar los datos recogidos por los satélites SPOT en productos comercializables.

Cada año se producen 20 millones de km² de SPOTMaps. A fecha de hoy, se han procesado en mosaicos SPOTMaps más de cien países y un total de 95 millones de km², el equivalente a sumar África, Asia y Oceanía. Estas imágenes están disponibles para su compra, por kilómetro cuadrado, en la página de Internet de SPOTMaps, que se actualiza y enriquece periódicamente. 

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