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De Yuri Gagarin à la EEI

“¡Allá vamos!” exclamó Yuri Gagarin cuando el 12 de abril de 1961 su cohete Vostok se elevó al primer vuelo espacial tripulado del mundo

El cosmonauta ruso Yuri Gagarin, el 12 de abril de 1961. © Roscosmos PAO

Aterrizó con un paracaídas cerca del Volga, en el pueblo de Smelovka, en un baldío. Durante aquel lapso de tiempo había dado una vuelta a la Tierra y abierto la puerta a una nueva era.

Derecha: El cosmonauta ruso Yuri Gagarin, el 12 de abril de 1961. © Roscosmos PAO 

Por vez primera una persona había visto la Tierra con sus propios ojos desde una altitud de más de 300 kilómetros. La misión de Gagarin demostraba que los seres humanos podían sobrevivir a los esfuerzos de un vuelo espacial, las fortísimas aceleraciones del despegue y aterrizaje, así como la ingravidez experimentada durante el vuelo o la exposición a las radiaciones a grandes altitudes. Y Gagarin no se limitó simplemente a soportar esta aventura, sino que también disfrutó de la vista que se le ofrecía. “Puedo ver la Tierra”, transmitió desde la órbita. “Veo las nubes, es tan hermoso, qué belleza”.

Desde entonces más de 500 personas han seguido los pasos de Gagarin. En un principio la salida al espacio fue un feroz duelo entre las dos superpotencias, la URSS y los EE.UU., que buscaban superar al contrario a base de ser los primeros. Después de lanzar al espacio el primer hombre, la Unión Soviética puso en órbita dos años después a la primera mujer, Valentina Tereshkova. En otros dos años, Alexei Leonov fue la primera persona que salió al exterior de una cápsula espacial. Sin embargo, los estadounidenses no se dejaron arredrar: sólo unas semanas tras el vuelo de Gagarin, el presidente de los EE.UU., John F. Kennedy, explicó en un discurso histórico que antes del fin de la década un estadounidense iba a aterrizar en la Luna y volver sano y salvo a la Tierra.

El 20 de julio de 1969, los humanos de la Tierra pusieron por primara vez el pie en otro cuerpo celeste. Neil Armstrong dio su “gran paso en nombre de la humanidad”, posándose sobre la superficie lunar. © NASA

Aquel esfuerzo sin precedentes tuvo éxito: el 20 de julio de 1969, cuando Neil Armstrong y “Buzz” Aldrin aterrizaron en el Mar de la Tranquilidad, cerca del ecuador lunar, mientras Michael Collins esperaba a ambos en órbita a bordo de la nave Apollo 11 para el vuelo de vuelta a la Tierra. Con el aterrizaje de los tres astronautas sanos y salvos en el Pacífico tres días después, la puerta al espacio quedaba abierta definitivamente.

Izquierda: El 20 de julio de 1969, los humanos de la Tierra pusieron por primara vez el pie en otro cuerpo celeste. Neil Armstrong dio su “gran paso en nombre de la humanidad”, posándose sobre la superficie lunar. © NASA 

A aquél siguieron otros cinco alunizajes y una órbita en torno a la Luna, la de la accidentada misión Apollo 13. A continuación la astronáutica entró en un período algo más tranquilo. Desde entonces todas las misiones tripuladas se han limitado a la órbita cercana a la Tierra. Mientras los EE.UU. desarrollaban un nuevo sistema para el transporte de astronautas, la Unión Soviética se concentraba en la construcción y operación de estaciones espaciales. En la órbita terrestre se fueron colocando una después de otra varias Salyut. Así, gradualmente, se perfeccionaron las tecnologías fundamentales y se recopilaron importantes experiencias que finalmente desembocaron en la Mir, la primera estación espacial construida a partir de varios módulos. A lo largo de su vida útil de 15 años se fue ampliando una y otra vez, convirtiéndose en una estructura cada vez más compleja. Aquí se llevaron a cabo experimentos científicos y recogieron importantes experiencias sobre presencia de larga duración en el espacio, no sólo los astronautas soviéticos, sino también invitados de muchas otras naciones. Valeri Poliakov incluso se quedó más de 14 meses en la estación y es hasta la fecha es el ser humano que más tiempo ha permanecido en el espacio de una sola vez.

La tripulación del Apollo 11 – Neil Armstrong, Michael Collins y Edwin “Buzz” Aldrin. © NASA

Derecha: La tripulación del Apollo 11 – Neil Armstrong, Michael Collins y Edwin “Buzz” Aldrin. © NASA 

Los Estados Unidos, que en los años 1973 y 1974 habían operado también una estación espacial con Skylab, elaboraron planes para una estación mayor desde mediados de los años ochenta. El colapso de la Unión Soviética abrió sin embargo perspectivas totalmente nuevas: los EE.UU., Europa, Canadá y Japón se unieron a Rusia para construir y operar de forma conjunta la Estación Espacial Internacional (EEI). En noviembre de 1998 se puso en órbita el primer módulo, un perfeccionamiento del módulo base de la Mir. Dos años después entraba en la Estación —que se ha ido ampliando pieza a pieza— la primera tripulación de larga duración.

Abajo, a la derecha: A bordo de la estación espacial Mir (1986-2001) los astronautas soviéticos y los invitados de muchas otras naciones se llevaron a cabo experimentos científicos y recogieron importantes experiencias sobre presencia de larga duración en el espacio. © STS-89 Crew, NASA 

A bordo de la estación espacial Mir (1986-2001) los astronautas soviéticos y los invitados de muchas otras naciones se llevaron a cabo experimentos científicos y recogieron importantes experiencias sobre presencia de larga duración en el espacio. © STS-89 Crew, NASA

Desde entonces la EEI está prácticamente completa y en la actualidad ofrece espacio habitable y la posibilidad de que trabajen en ella seis personas. Y de la pared pende, como es lógico, un retrato de Yuri Gagarin. Poco antes de su histórico vuelo había hablado de la responsabilidad que sentía: “es una responsabilidad con respecto no a una persona, o a varias docenas, o a un grupo. Es una responsabilidad para con toda la humanidad, su presente y su futuro”. Palabras de resonancia histórica que 50 años después no han perdido aún su validez.

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