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Mars Express

Para explorar el Planeta Rojo

El Mars Express, perteneciente a la primera misión europea a Marte, lanzado en junio de 2003, llegó a la órbita del planeta cerca de seis meses más tarde, después de recorrer 400 millones de kilómetros por el espacio.

El objetivo primordial del Mars Express es el de explorar el subsuelo, la superficie y la atmósfera marcianas en busca de huellas de agua que es el requisito fundamental para la vida tal y como nosotros la entendemos. El conjunto de siete instrumentos que lleva a bordo el Mars Express permite a los científicos analizar la composición de la atmósfera y la circulación global del planeta. Proporciona, además, informaciones acerca de la composición mineral de su superficie y de la estructura del subsuelo hasta una profundidad de varios kilómetros. La estéreo cámara HRSC transmitió, ya en enero de 2004, las primeras imágenes de la superficie de Marte. Sus espectaculares vistas tridimensionales con una resolución inédita hasta la fecha y los datos captados en la misión confirman la presencia de agua y de dióxido de carbono congelados en el casquete polar del Planeta Rojo.

Parte integrante de la misión era también un vehículo de aterrizaje, el Beagle 2, lanzado de forma impecable al aproximarse el Mars Express a la órbita final. Sin embargo, para decepción general y a pesar de incontables intentos, no ha sido posible establecer contacto con él.

La duración nominal de la misión del Mars Express era de, al menos, un año marciano, es decir, 687 días terrestres. Se ha aprobado una ampliación de misión que extenderá las operaciones hasta el 31 de diciembre de 2014, sujeta a una revisión en 2012.

Mars Express completó su órbita número 7.777 alrededor de Marte el 26 de enero de 2010. Cuando rodea el Planeta Rojo, el punto orbital más próximo al planeta variará durante ésta para permitir la cobertura de toda su superficie desde diferentes ángulos a través de los instrumentos científicos. Los datos captados por el ingenio espacial se almacenan a bordo para su posterior transmisión a la Tierra. Uno de los acontecimientos de 2010 fue una serie de sobrevuelos de la luna Fobos: la aproximación más cercana fue a sólo 50 kilómetros.

Airbus Defence and Space es la pieza clave de la misión Mars Express. Airbus Defence and Space de Francia es el contratista principal de la ESA y como tal responsable del diseño y la fabricación del vehículo orbital. Airbus Defence and Space de Alemania, por su parte, ha sido responsable de la estéreo cámara de alta resolución (HRSC), mientras Airbus Defence and Space del Reino Unido ha aportado el sistema de propulsión del ingenio y dirigido el equipo industrial del Beagle 2. Airbus Defence and Space de Francia ha suministrado el escudo térmico del vehículo de aterrizaje y el sistema térmico posterior. Además, la empresa tiene la participación mayoritaria en Starsem, la empresa franco-rusa que lanzó el vehículo espacial en un cohete Soyuz/Fregat.

 

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