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Qui est Johannes Kepler ?

L’astronome allemand Johannes Kepler naît le 27 décembre 1571 au sein d’une famille peu ordinaire : son père, Heinrich, est mercenaire qui a quitté le foyer alors que son fils n’a que cinq ans, tandis que sa mère, Katharina, est herboriste et guérisseuse.

Lorsqu’elle est jugée pour sorcellerie, Kepler lui-même assure sa défense et obtient sa libération. Le travail de Kepler en tant que mathématicien l’amène à sillonner l’Europe durant sa jeunesse. Il enseigne notamment à Graz, en Autriche, et Prague, en République tchèque. Il travaille avec les plus grands astronomes de son époque, dont Tycho Brahe, et est désigné « mathématicien impérial » à la cour de Rodolphe II, empereur du Saint Empire romain germanique. Publié en 1609, son ouvrage le plus influent intitulé Astronomia Nova est considéré comme le fondement de l’astronomie moderne. Il y présente des théories vérifiables et explique ses « lois » sur le mouvement planétaire. Les deux premières prouvent que les planètes décrivent des trajectoires elliptiques dont le Soleil est un foyer et que les planètes sont plus proches du Soleil sur certains segments de leur orbite. Publiée en 1619, sa troisième loi énonce que les planètes les plus proches du Soleil ont une révolution plus rapide que les planètes plus lointaines. Kepler ne qualifie pas ses découvertes de « lois » mais d’« harmonies célestes », car ses croyances luthériennes l’amènent à les considérer comme une partie d’un univers intelligible créé par Dieu. Kepler meurt en 1630. Sa tombe est détruite durant la guerre de Trente ans, mais l’épitaphe qu’il a lui-même écrite lui survit :

 

Je mesurais les cieux,

Je mesure à présent les ombres de la Terre.

L'esprit était céleste,

Ci-gît l'ombre du corps.

 

Les travaux de Kepler n’ont pas été universellement reconnus de son vivant. Son influence s’est accrue au fil du temps, en particulier lorsque Isaac Newton est parvenu à des conclusions similaires avec sa théorie sur la gravitation universelle. Ses découvertes sont aujourd’hui considérées comme les principes de base de l’astronomie moderne. Après sa mort, son nom a été donné à un cratère de la Lune, et plus tard, au second véhicule de transfert automatique (ATV) européen et à une mission de la NASA lancée en mars 2009 pour découvrir des planètes semblables à la Terre en orbite autour d’autres étoiles.

 

Cratère Kepler de la lune - astronomie

 

Lien « mission de la NASA mission » :

www.nasa.gov/mission_pages/kepler/main/index.html

 

Station spatiale internationaleATV