Airbus Defence and Space

Airbus Defence and Space achève les préparatifs du lancement de LISA Pathfinder

Le démonstrateur de détection d’ondes gravitationnelles de l’Agence spatiale européenne réussit sa campagne de tests d’adaptation aux conditions spatiales

Le démonstrateur technologique de détection d’ondes gravitationnelles de l’Agence spatiale européenne, LISA Pathfinder, s’apprête à rejoindre le port spatial de Kourou, en Guyane, en vue de son lancement en novembre prochain. Airbus Defence and Space, numéro deux mondial de l’industrie spatiale, vient de conclure sur le site d'IABG, près de Munich, une campagne de tests complets sur le module de propulsion et la charge utile scientifique, visant à valider l'aptitude au vol spatial du démonstrateur LISA Pathfinder. Construit sous la maîtrise d’œuvre d'Airbus Defence and Space, le satellite de 1,9 tonne sera lancé par une fusée européenne Vega.

 

« LISA Pathfinder est un projet remarquable destiné à tester des technologies extrêmement précises capables de détecter les ondes gravitationnelles dans l’Espace. Albert Einstein avait prédit l’existence de ces ondes, mais aucune n’a pu être observée à ce jour. LISA Pathfinder représente une avancée considérable vers leur détection », a déclaré Michael Menking, Directeur des programmes d’Observation de la Terre, Navigation et Science (ENS) au sein d’Airbus Defence and Space.

 

Le démonstrateur LISA Pathfinder embarque l’Ensemble technologique LISA (LTP), un ensemble de tests d’environ 150 kg qui contient un interféromètre laser capable de mesurer les variations de distances entre deux masses étalons en or-platine de haute précision, pesant chacune 1,96 kg. Une fois placées en orbite autour du premier point Lagrange du système Soleil-Terre, à 1,5 million de kilomètres de la Terre, les deux masses étalons seront libérées par un mécanisme de déverrouillage puis maintenues en position grâce à un faible champ électrostatique qui peut être contrôlé avec une grande précision. Une fois le mode scientifique de la mission enclenché, le champ électrostatique entourant l’une des deux masses étalons est désactivé. Le satellite obéit dès lors à un système de contrôle d’attitude et de compensation de traînées, afin de suivre précisément la masse étalon. L’interféromètre laser et les capteurs électrostatiques enregistreront le déplacement des masses étalons dans le satellite, afin d’éviter que leur position ne soit perturbée. L’interféromètre peut mesurer la position relative et l’orientation des deux masses étalons, séparées d’environ 40 centimètres, avec une précision inférieure à 0,01 nanomètre, soit moins d’un millionième de l’épaisseur d’un cheveu humain.

 

Le démonstrateur LISA embarquera en outre deux types de mini-propulseurs, si petits qu’il en faudrait un millier pour soulever une feuille de papier sur la Terre. Ces systèmes de micropropulsion seront soumis à des essais en orbite, de même qu’un système de contrôle de compensation de traînées supplémentaire développé par la NASA et d’autres technologies innovantes liées à la charge utile.

 

L’ESA a choisi l’univers gravitationnel comme thème scientifique de sa troisième mission de type L (L3), dont l’une des missions principales sera similaire à LISA. Les astronomes pourront s’appuyer sur les mesures de la radiation gravitationnelle pour étudier notre univers en adoptant une approche inédite et les futurs systèmes télescopiques seront à même d’observer, comme ils ne l’ont encore jamais fait, des sources exotiques telles que la collision de trous noirs supermassifs.

 

LISA Pathfinder ouvre la voie à la création d’un vaste observatoire spatial, dont la mission sera d’observer directement et de mesurer avec précision les ondes gravitationnelles. L’étude de ces distorsions minimes de l’espace-temps exige des technologies de mesure particulièrement sensibles et d’une précision extrême dont la performance ne peut être testée que dans un environnement spatial.

 

Sélectionné par l’Agence spatiale européenne (ESA) pour la construction de LISA Pathfinder, Airbus Defence and Space est responsable, au Royaume-Uni, de la livraison clé en main du satellite intégré. L’ESA et l’agence spatiale allemande DLR ont confié à Airbus Defence and Space en Allemagne la maîtrise d’œuvre du LTP qui a été développé avec la contribution de diverses entreprises et instituts de recherche européens.

 

Airbus Defence and Space

Airbus Defence and Space est une division du groupe Airbus, née du regroupement des activités de Cassidian, Astrium et Airbus Military. Cette nouvelle division est le numéro un européen de l’industrie spatiale et de la défense, le numéro deux mondial de l’industrie spatiale et fait partie des dix premières entreprises mondiales du secteur de la défense. Elle réalise un chiffre d’affaires annuel d’environ 13 milliards d’euros avec un effectif de plus de 38 000 employés.

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